Nous sommes l’homo sapiens, l’espèce hominidé qui habite cette planète depuis environ 180 000 ans. Comme toutes les autres formes de vie, nous devons trouver, sécuriser et consommer de la nourriture et de l’eau chaque jour de notre vie. Pendant 95% du temps où les humains ont été sur Terre, la chasse et la cueillette de nourriture étaient la principale technique pour assurer leur subsistance. La chasse et la cueillette exigeaient un mode de vie nomade permettant aux humains de suivre les troupeaux d’animaux et de profiter des cycles de vie saisonniers des plantes comestibles. 

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En savoir plus sur l’émergence et le développement historiques de l’agriculture dans cet article de l’Oregon State University.

Les exceptions à ce mode de vie nomade étaient les groupes d’humains plus stationnaires qui avaient un régime à base de poisson. Avec une source de nourriture constante dans un seul endroit, les gens pouvaient rester et développer leurs cultures à proximité des rivières, des lacs et des océans qui contenaient leur source de subsistance.

Le début de l’agriculture a été la transition progressive des peuples nomades qui chassaient les animaux et cueillaient les plantes en un peuple plus stationnaire qui plantait, récoltait et entretenait les plantes et les animaux en un seul endroit. En faisant de la culture des cultures et de la domestication des animaux la principale source de subsistance humaine, les humains se sont retirés des réseaux alimentaires sauvages de leurs ancêtres. Les archéologues pensent que ce mode de vie agricole stationnaire est né indépendamment dans au moins 11 régions du monde.

Domestication des plantes et des animaux

Map of Mesopotamia and Persia in the
Figure 12 : Le Croissant fertile comprend les sols riches trouvés dans la plaine inondable du Nil, de l’Euphrate et du Tigre en Egypte, en Mésopotamie et en Perse.2

La première domestication connue des plantes a eu lieu il y a environ 11 500 ans dans le croissant fertile, qui est aujourd’hui l’Iran (figure 12). Les autres sites de domestication précoce des plantes et des animaux étaient le nord et le sud de la Chine, la Nouvelle-Guinée, l’Inde, la région sahélienne de l’Afrique et plusieurs parties des Amériques.

Beaucoup de premières plantes domestiques comprenaient des espèces encore cultivées dans le monde aujourd’hui, comme le blé, l’orge, l’avoine, le riz, les lentilles, les haricots, la courge et le maïs. Dans chaque cas de domestication des plantes, les humains ont pris des graines de plantes qui poussaient à l’état sauvage et les ont plantées dans des zones concentrées. Au fil du temps, ces premiers agriculteurs ont observé les avantages de sélectionner des semences parmi les plantes individuelles les plus productives pour les semis futurs. Ce processus de sélection artificielle avait de nombreuses similitudes avec le processus de sélection naturelle expliqué dans le chapitre sur la biodiversité.

Alors que les cultures humaines locales se sont transformées en grandes civilisations et que les gens ont commencé à parcourir de longues distances, les graines et les racines des cultures régionales ont été échangées, ce qui a conduit à la culture de plantes non indigènes dans des parties du monde qui avaient des types de climat et de sol similaires à la terre natale de la plante (Figure 13).

Map of the world showing crop origins.
Figure 13 : Principales espèces cultivées et localisation de leurs régions d’origine indigène. 3

La première preuve de domestication animale à des fins agricoles est celle de moutons en Asie occidentale il y a environ 10 500 ans. Viennent ensuite les chèvres et les porcs de la même région. Le bétail a été domestiqué en Afrique de l’Est il y a environ 9 000 ans et les poulets ont été domestiqués en Asie il y a environ 8 000 ans. Alors que les humains s’étalaient d’un endroit à l’autre, leurs animaux domestiques les accompagnaient.

Le développement des sociétés agricoles a entraîné des succès et des revers. Les villages agricoles sédentaires apparemment réussis ont invariablement connu des revers imprévus tels que de nouvelles maladies humaines, de nouvelles mauvaises récoltes liées aux maladies, de nouveaux cycles de primes et de famine et des tensions sociales sur la nouvelle division agricole du travail. En fait, les preuves archéologiques, anthropologiques et historiques montrent que la nutrition et la santé moyennes des humains vivant dans les premières sociétés agricoles étaient inférieures à celles de leurs prédécesseurs chasseurs-cueilleurs.1 Malgré cela, la disponibilité quasi constante de nourriture dans les sociétés agricoles a entraîné une augmentation du nombre et de la densité de la population humaine.

La révolution verte

Une tendance à l’intensification croissante et à une plus grande manipulation de la culture alimentaire et de la domestication animale peut être retracée de ces premières communautés agricoles à nos jours. Un pic notable de cette évolution s’est produit au milieu du XXe siècle avec la soi-disant «révolution verte». Cette révolution se réfère à la période des années 40 à la fin des années 60 où le monde a vu une forte augmentation de la production agricole, en particulier dans les pays en développement. Ces augmentations ont été obtenues en utilisant de nouvelles variétés de cultures à haut rendement, de nouveaux outils et machines hautement mécanisés, de nouvelles techniques d’irrigation et de nouvelles avancées technologiques dans les pesticides chimiques, les insecticides et les herbicides.

Norman Borlaug est identifié comme la figure clé de la révolution verte. Borlaug a travaillé comme forestier avant d’obtenir un doctorat en génétique et en pathologie végétales et a joué un rôle influent dans la promotion d’une méthodologie appelée l’hypothèse de Borlaug affirme que la seule façon d’empêcher la déforestation de la planète à mesure que la demande de nourriture augmente est d’augmenter considérablement le rendement des cultures sur des terres déjà cultivées.

Le travail de Borlaug a été au cœur du développement de variétés de blé, de maïs et de riz à haut rendement et résistantes aux maladies. Ces variétés à haut rendement ont été créées en utilisant une méthode scientifiquement éclairée d’hybridation de souches de cultures où chaque souche parentale avait des caractéristiques souhaitables différentes. La disponibilité et l’utilisation de ces variétés dépendaient du développement et de l’intensification de l’utilisation de pesticides chimiques et d’engrais ; la mécanisation accrue de la plantation, de la récolte et de la transformation des cultures ; et une infrastructure d’irrigation intensifiée. Le résultat a été une augmentation remarquable du rendement des cultures.

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Lisez cette archive du New York Times de 1971 qui traite de la défense du Dr Borlaug pour l’utilisation de pesticides comme méthode pour augmenter la production alimentaire.

Aujourd’hui, la disponibilité accrue de nourriture dans le monde grâce au système alimentaire industriel a permis à l’approvisionnement alimentaire de mieux suivre la croissance démographique que par le passé. Cependant, du point de vue de la science environnementale, il y a des conséquences négatives involontaires pour ce système.

Borlaug espérait qu’en améliorant le rendement des cultures, la déforestation pourrait être réduite. Mais, comme indiqué ci-dessus, l’utilisation accrue d’engrais chimiques et de pesticides et l’ampleur accrue de la mécanisation et de l’irrigation mobilisées parallèlement à l’hybridation des cultures ont accru la déforestation mondiale. Depuis la Révolution verte, plus de forêts ont été abattues, plus de marécages et de zones humides ont été drainés, plus d’habitats d’animaux ont été dégradés, plus d’espèces de plantes et d’insectes ont disparu, et plus d’indigènes et de petits agriculteurs locaux ont été retirés de leur terre que dans toute période de l’histoire humaine enregistrée.

Développements parallèles dans la technologie de la pêche

Le développement moderne des techniques de pêche a été similaire à celui de la révolution verte de l’agriculture. Pendant la majeure partie de son existence, la pêche a eu lieu à petite échelle dans les écosystèmes aquatiques naturels. Les bateaux de pêche étaient tributaires de l’énergie humaine ou éolienne, et de modestes filets et lignes étaient transportés à la main.

Figure 14 : Chalutage de poissons.4


Au XVIIIe siècle, les flottes européennes de pêche et de chasse à la baleine s’étaient développées, créant une industrie de la pêche qui pénétrerait dans presque tous les océans de la Terre. Des bateaux de pêche à vapeur alimentés au charbon ont été introduits dans les années 1870. Ces bateaux beaucoup plus grands et plus robustes traînaient des filets expansifs sur plusieurs kilomètres d’eau, plutôt que de les placer dans un emplacement fixe (figure 14). La vapeur a finalement été remplacée par du diesel et de l’essence, ce qui a permis aux bateaux d’étendre leur gamme de pêche et de faire plus de voyages au cours d’une période donnée. Avec les améliorations de la technologie de navigation maritime et du sonar apportées pendant la Seconde Guerre mondiale, les bateaux de pêche pourraient se déplacer vers des lieux de pêche encore plus éloignés. Aujourd’hui, les plus grands chalutiers de pêche peuvent fonctionner à plus de 10000 chevaux et tirer d’énormes « trémies rocheuses » – des filets de pêche montés sur de lourdes roues en caoutchouc qui rampent au fond de l’océan.

Les activités de pêche à l’échelle industrielle couvrent plus de 55% des océans du monde. Un rapport de 2016 de l’Organisation des Nations Unies pour l’alimentation et l’agriculture (FAO) estime que près de 90% des populations mondiales de poissons sont soit entièrement pêchées, soit surexploitées.

Questions à considérer

  • Pourquoi certains animaux peuvent-ils être domestiqués et d’autres non ?
  • Norman Borlaug était motivé pour développer des souches de semences hybrides afin d’augmenter le rendement des cultures et ainsi réduire la nécessité d’une déforestation supplémentaire de la planète. L’hybridation a augmenté le rendement des cultures, mais n’a pas empêché la déforestation. Pourquoi pensez-vous que l’objectif de Borlaug de prévenir la déforestation n’a pas été atteint ?