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Certains experts estiment que l’Europe est la plus en avance dans l’élaboration de plans nationaux pour une agriculture durable au 21e siècle. Vous en saurez plus à ce sujet dans la prochaine section Action.

L’équipement lourd, les technologies d’irrigation, les engrais chimiques et les pesticides, et la modification génétique des cultures et du bétail caractéristiques de l’agriculture industrielle ont augmenté le rendement agricole et le calcul conventionnel de l’efficacité économique. Pourtant, comme nous l’avons noté, ces avantages ont entraîné des coûts pour l’environnement et la santé humaine.

Au début de cette section scientifique, nous avons noté que même si le système alimentaire industriel est une caractéristique majeure du monde contemporain, un tiers de la population mondiale dépend encore des pratiques agricoles traditionnelles à petite échelle. Bien qu’une population en déclin sur la scène mondiale, de nombreux agriculteurs et pêcheurs traditionnels possèdent une connaissance intime du monde naturel qui est important pour l’avenir de la vie sur Terre. À bien des égards, les systèmes alimentaires durables sont des tentatives pour associer la sagesse des personnes travaillant au sein des systèmes alimentaires traditionnels aux nouvelles connaissances des sciences et technologies environnementales afin de créer un système alimentaire respectueux de l’environnement. Ici, nous n’évoquerons aujourd’hui que cinq techniques caractéristiques de l’éducation et de la pratique alimentaires durables.

Minimisation des entrées

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Il existe aujourd’hui dans le monde de nombreux programmes consacrés à la récupération et à la promotion de la sagesse de l’agriculture traditionnelle pour la prochaine génération d’agriculteurs. Un exemple réussi est le programme d’agriculture biologique de l’école primaire Sekolah Dasar Pangudi Luhur Kalirejo dans le district de Yogyakarta en Indonésie. Regardez cette courte vidéo sur le programme scolaire.

Les praticiens de l’agriculture durable cherchent des moyens de réduire la quantité d’intrants externes nécessaires pour maintenir la production agricole et la distribution alimentaire à long terme. En effet, la minimisation des intrants (engrais, pesticides, eau, énergie) diminue bon nombre des impacts environnementaux négatifs de l’agriculture industrielle, tels que le ruissellement des nutriments ; toxicité dans les cultures, les sols et les eaux de ruissellement ; et la production de gaz à effet de serre. La minimisation des intrants est un principe central des pratiques agricoles durables avec chaque plan annuel de plantation et de croissance.

Pour les agroécologues, les mauvaises herbes peuvent en fait être un moyen de réduire les intrants tout en cultivant des cultures saines. L’agroécologie comprend le rôle des mauvaises herbes dans le fait qu’elles aident à réguler le cycle des nutriments et à protéger les sols de l’exposition directe au soleil. Les mauvaises herbes retiennent certains des éléments nutritifs que les cultures qui ont été plantées ne peuvent pas absorber. Lorsque les mauvaises herbes meurent ou se dessèchent, les éléments nutritifs de leur biomasse sont décomposés, fournissant des éléments nutritifs pour les cultures à cycle long et aident à maintenir la qualité du sol pour les cultures à cycle court. La mort et la régénération des racines aident à maintenir la structure des sols, permettant une entrée facile de l’eau et de l’oxygène. Ce qu’il faut être sûr d’éviter avec les mauvaises herbes, c’est la concurrence pour le soleil et éviter toute ombre inutile. 

Construction et entretien des sols

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Figure 24 : Des panneaux comme celui-ci sur un marché de producteurs du comté de Sonoma, en Californie, alertent les clients sur la valeur de l’agriculture avec un apport minimal. 1

La construction et l’entretien des sols sont des éléments cruciaux d’une agriculture durable. La santé des sols est la base d’une production agricole réussie et nutritive. Ici, nous décrivons brièvement quelques méthodes utilisées pour traiter le sol de manière durable.

Contrôle de l’érosion

L’un des éléments les plus importants de la gestion des sols est le contrôle et la prévention de l’érosion. Les méthodes couramment utilisées pour prévenir l’érosion sont les suivantes : agriculture à labour réduit, cultures de couverture, plantation de contours, terrasses et zones tampons riverains.

Agriculture à labour réduit

Le travail du sol est la préparation agricole du sol par diverses méthodes mécaniques ou non mécaniques, telles que le creusement, l’agitation et le retournement. La plupart des méthodes de travail du sol utilisent une charrue pour retourner le sol d’un champ avant la plantation. Cela peut aider à contrôler les mauvaises herbes, aérer le sol et briser le sol compacté, ce qui permet une meilleure pénétration et absorption de l’eau. Dans les climats plus froids, le labour du sol tue de nombreux insectes nuisibles qui hivernent normalement dans les résidus végétaux. Cependant, le labour expose également le sol aux forces érosives du vent et de l’eau. Comme nous l’avons noté ci-dessus, cela a entraîné une perte massive de sols fertiles dans le monde.

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Regardez cette vidéo sur l’utilisation de systèmes à labour réduit pour la production de végétation organique.

Une alternative au labour est appelée agriculture à labour réduit. Cette méthode d’agriculture laisse la structure du sol intacte, diminue le compactage et permet aux racines d’une culture de persister dans le sol après la récolte. Il maintient également le sol en place et permet une plus grande accumulation de matière organique au fil du temps à mesure que les racines des plantes se décomposent. Le travail du sol réduit est obtenu en coupant de petites fentes à la surface du sol pour planter chaque culture, de sorte que la majorité du sol ne soit pas perturbée. L’érosion des sols est généralement considérablement réduite par une agriculture à labour réduit.
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Figure 25 : Un agriculteur de Haryana, en Inde, se trouve dans un champ de semis de riz sans labour.2
Un exemple réussi de techniques de travail du sol réduit est celui qui a été utilisé dans les États indiens d’Haryana et de Begusarai (figure 25). En 2003, une enquête complète sur les agriculteurs qui labouraient leurs champs par rapport à ceux qui minimisaient le travail du sol a montré que les méthodes de travail réduit du sol aidaient les producteurs de riz et de blé à réduire les coûts et la main-d’œuvre nécessaires à la préparation des champs pour la plantation. De plus, la consommation de carburant diesel a été réduite de 60 litres / hectare. Comme l’irrigation avant l’ensemencement n’était pas nécessaire, la consommation d’eau a diminué de 20%. Avec la méthode du travail du sol réduit, la plantation pourrait commencer plus tôt. Cela a permis une plus longue saison de croissance qui a augmenté le rendement moyen du blé de 8%.

Culture de couverture et plantation de contours

Figure 26 : Ray-grass italien utilisé comme culture de couverture. 3

La plantation de cultures de couverture dans des champs qui ne cultivent pas activement des cultures vivrières peut aider à prévenir l’exposition du sol et à améliorer sa santé (figure 26). Les cultures de couverture aident également à retenir les éléments nutritifs près de la surface du sol, empêchant les éléments nutritifs de s’échapper. Lorsqu’elles sont utilisées comme cultures de couverture, les légumineuses fixent l’azote atmosphérique, améliorant considérablement la fertilité du sol.

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Figure 27 : Un champ profilé dans l’État du Sikkim, en Inde.4

La plantation de contours (figure 27) est une méthode utilisée pour réduire l’érosion lorsque les cultures sont plantées dans des zones montagneuses. En plantant des rangées horizontales qui suivent les contours naturels du terrain, le sol qui pourrait être transporté en descente par l’eau de pluie est intercepté et capturé sur le plateau de la rangée adjacente en descente. Cette pratique est plus efficace lorsqu’un mélange de cultures est planté en bandes, de préférence avec certaines bandes composées d’herbes qui agissent comme des filtres très efficaces pour piéger le ruissellement du sol.

Tampons riverains

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Figure 28 : Champs de cultures entourant un ruisseau riverain.5

La plantation d’arbres avec des herbes et d’autres végétations à croissance dense près des bords de l’eau produit des tampons riverains qui aident à capturer le sol et les nutriments dans le ruissellement avant qu’ils n’entrent dans le ruisseau et provoquent l’eutrophisation (figure 28). Ces caractéristiques sont également pertinentes pour la préservation de la biodiversité dans les paysages agricoles, car les habitats riverains peuvent héberger de nombreuses espèces végétales et servir de couloirs pour les animaux et les insectes.

Additifs organiques du sol

De nombreuses techniques utilisées pour réduire l’érosion contribuent également à augmenter la matière organique du sol, la teneur en nutriments et la fertilité globale. À l’inverse, l’augmentation de la matière organique du sol peut aider les sols à absorber plus d’eau et à réduire l’érosion.

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En savoir plus sur les additifs organiques du sol.

Bien qu’il soit idéal de minimiser la quantité d’intrants sur un site, si le sol d’une zone a une faible fertilité au départ ou a été dégradé par l’agriculture intensive ou les pratiques de formation industrielle, il devra être amélioré avant d’être productif. En général, l’amélioration du sol peut être réalisée en ajoutant du matériel végétal ou animal mort et en lui permettant de se décomposer. Cela augmente la quantité de carbone, d’azote, de phosphore et d’autres macro et micronutriments sur le site.

Gestion de l’eau

Une utilisation efficace de l’eau et le contrôle des mouvements de l’eau après les précipitations sont essentiels à une agriculture durable. Étant donné que l’eau est également nécessaire à la consommation, à la cuisine, à des fins sanitaires et industrielles, l’équilibre entre l’utilisation de l’eau parmi ces besoins concurrents est essentiel à un bon programme de gestion de l’eau.

Figure 29 : Irrigation goutte-à-goutte à Lemo, Éthiopie.6

Une grande partie des terres cultivées se trouvent actuellement dans des zones qui n’ont pas de précipitations annuelles prévisibles. En raison du changement climatique mondial, les agriculteurs de nombreuses régions du monde voient leurs attentes traditionnelles de fréquence et d’intensité des précipitations radicalement modifiées. Par conséquent, l’irrigation à partir des eaux souterraines sera probablement nécessaire à court terme. Cependant, comme indiqué ci-dessus, l’irrigation des eaux souterraines peut conduire à des dépôts minéraux et à la salinisation. Ces facteurs peuvent être médiés par des solutions basées sur le sol, un calendrier approprié d’application de l’eau et l’utilisation de technologies d’irrigation modernes et efficaces.

L’une des technologies de conservation de l’eau les plus efficaces est l’irrigation au goutte-à-goutte. Cette méthode fournit de l’eau aux cultures en goutte à goutte lente et profonde à travers un réseau de vannes, de tuyaux, de tubes et d’émetteurs placés à la surface du sol (figure 29). Très peu d’eau est perdue par évaporation dans les systèmes d’égouttement, par opposition aux grands systèmes de gicleurs.

Plantation diversifiée

Figure 30. Culture du café à Villa Loyola à Nariño, Colombie. Ce café est fraîchement planté, entrecoupé de grains. En plus de l’apport d’azote, les grains favorisent la croissance du café. De plus, il a été planté de bananiers qui fournissent de l’ombre.7

Les problèmes environnementaux associés à la monoculture sont traités par le contraire : la diversité des cultures. Des plantations et des cultures intercalaires plus diversifiées peuvent aider à maintenir la fertilité des sols, car différentes espèces de cultures utilisent différentes quantités de chaque micro et macronutriment.

Les cultures pérennes sont particulièrement utiles si elles peuvent être plantées avec des cultures annuelles. Les plantes vivaces sont vivantes toute l’année et peuvent être récoltées plusieurs fois avant de mourir. Lorsque les plantes vivaces sont récoltées, la biomasse végétale dans le sol n’est pas perturbée. Cela augmente les nutriments disponibles pour les plantes annuelles intercalaires (figure 30).

Gestion des ravageurs et des pollinisateurs

La diversité des cultures réduit la probabilité qu’un organisme nuisible puisse détruire une culture entière. La diversité végétale invite également une plus grande variété d’insectes, dont certains sont des ennemis naturels des ravageurs des plantes et d’autres qui sont des pollinisateurs utiles. Ces insectes et autres arthropodes sont d’une importance cruciale pour les écosystèmes agricoles. La diversité des cultures réduit la probabilité qu’un organisme nuisible puisse détruire une culture entière. La diversité végétale invite également une plus grande variété d’insectes, dont certains sont des ennemis naturels des ravageurs des plantes et d’autres qui sont des pollinisateurs utiles. Ces insectes et autres arthropodes sont d’une importance cruciale pour les écosystèmes agricoles.

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Il faudra du courage pour passer d’un système alimentaire industriel à un système alimentaire durable. Dans la prochaine section d’éthique, il y a une discussion sur la façon dont la vertu morale du courage se rapporte à la nourriture.

En plus de la culture intercalaire avec des espèces végétales qui attirent les insectes qui se nourrissent des ravageurs, des parcelles de piège peuvent être plantées. Les parcelles pièges sont des zones de plantation d’espèces de cultures mixtes placées à proximité de cultures qui attirent les insectes prédateurs. Les parcelles de piège attirent les ravageurs dans les zones avec plus de prédateurs afin d’empêcher leur propagation à de plus grandes plantations.

Pour la nourriture, toutes les créatures abiotiques dépendent de la vie, il est sage pour nous d’apprendre 1) des données alimentaires fournies par les sciences de l’environnement, 2) de la sagesse à l’intérieur des systèmes agricoles traditionnels et 3) des innovations de l’agriculture durable contemporaine. En combinant ces trois sources avec une technologie écologiquement durable, nous pourrions considérablement améliorer la nourriture et sa source ultime : notre Terre.

Nicholas Tete SJ, de St. Xavier’s University College de Jharkhand, en Inde, est un spécialiste de la Terre curative et spécialiste des systèmes alimentaires durables. Il a fourni les études détaillées suivantes des techniques d’agriculture durable. Bien qu’écrites dans un contexte indien, les idées de base sont transférables à n’importe quelle région du monde. Pour ouvrir les documents, cliquez sur le titre.

Agriculture biologique durable
Agriculture durable et petits agriculteurs
Agroécosystème
Mesures de conservation des sols

Comme on le voit dans cette section Alimentation et science, les activités de production, de transformation, de distribution, de consommation et d’élimination des aliments soulèvent de sérieuses questions éthiques. Nous en avons déjà évoqué plusieurs dans cette section. Nous passons maintenant à une discussion plus détaillée de ces défis dans la section Alimentation et éthique.

Questions à considérer

  • Si vous deviez planter et entretenir un jardin où vous vivez, quelles méthodes d’agriculture durable parmi celles discutées. Essayez-vous d’utiliser ci-dessus ?
  • Si quelqu’un admirait votre jardin, comment expliqueriez-vous les avantages pour l’environnement et la santé humaine des méthodes durables que vous utilisez ?